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人工生活如何催生了一个价值数十亿美元的产业

作者:仲长儋挲    发布时间:2017-07-01 07:05:04    

伦敦(路透社) - 科学家们越来越接近从零开始建设生活,技术先驱正在注意到,创纪录的资金进入了一个可以提供新型药物,材料,化学品甚至香水的领域。

尽管存在伦理和安全方面的问题,但合成生物学的广泛市场潜力和DNA合成成本的急剧下降吸引了投资者,DNA合成正在工业化编写决定生物体功能的遗传密码。

虽然现有的生物技术已经被用于制造胰岛素和转基因作物等药物,但合成完整的基因或基因组为更广泛的变化提供了机会。

硅谷风险资本家Matt Ocko过去的投资包括Facebook( ),Uber [UBER.UL]和Zynga( ),他们认为新兴产业已经过了证明其可以提供所需的“顿悟”时刻经济价值。

“合成生物学公司现在变得更像是破坏性的,工业规模的价值主张,定义任何技术业务,”他说。

“维持和加速这个行业的东西今天更有效,更低成本,更精确,更可重复。 这样可以更容易地提取破坏性价值。“

Ocko的数据集团公司投资了有机体设计公司Gingko Bioworks和生物工程Zymergen等公司,并不孤单。

支持新一波“synbio”初创企业的其他科技资深人士包括Jerry Yang,Marc Andreessen,Peter Thiel和Eric Sc​​hmidt,他们分别以他们在Yahoo YHOO.O,Netscape,PayPal和Google的角色而闻名。

不确定性仍然存在

本周在伦敦召开的专家会议上表示,科学工具包正在快速提高,合成DNA的成本现在比2003年便宜100倍,尽管监管和公众对修补生活的兴趣依然存在不确定性。

伦敦帝国理工学院举办的全球会议将科学家和金钱人聚集在一起,研究人员宣布他们即将为面包酵母建立一个完整的人工基因组。

这个雄心勃勃的项目使复杂的人工生命更近了一步,因为酵母是一种真核生物,一种细胞含有细胞核的生物体,就像人体细胞一样。

酵母工作展示了DNA如何被大规模操作,遗传密码越来越像处理编程语言,其中二进制1和0被DNA的四个化学构建块(缩写为A,T,G,C)取代。

越来越强调计算正在缩小生物学和传统技术之间的差距,尽管这是一个仍然不可预测,变化和复杂的领域。

“由于不同的文化和语言,生物技术的交叉是一个难以到来的地方,但我认为我们正在突破其中的一些障碍,”美国陆军工程兵团前负责人托马斯博斯蒂克说,他现在领导生物技术Intrexon公司的XON.N环境部门。

文件照片:2012年5月15日,国家人类基因组研究所向路透社发布了一份未注明日期的艺术家插图中的DNA双螺旋。路透社/国家人类基因组研究所/讲义/文件照片

工程生活可以分解为数据和编码的想法是科技投资者的吸引力的一部分。

合成生物学网络SynBioBeta的创始人约翰·坎伯斯说:“DNA被视为下一个可编程问题,而这正是许多硅谷投资者所兴奋的事情。”

“在过去的25年里,他们目睹了软件的强大功能,他们正在寻找下一件大事。”

来自SynBioBeta的数据显示,2016年全球投资额达到创纪录的12.1亿美元,比五年前增长了三倍,而该行业的公司数量几乎翻了一番,达到411家。有关图片,请参阅

一系列公司正在涌现,从生产工业用新化学品到DNA合成及相关软件供应商,如美国的Twist Bioscience和英国的Synthace。

基因编辑的互补领域的工作也正在突飞猛进,现在许多世界顶级制药商都在接受。

更改TACK

目前的产品重点代表了合成生物学在从工程藻类制造生物燃料方面的第一个广泛应用的改变。

事实上,藻类生物燃料证明比预期更难扩大规模,而在21世纪后期的大衰退期间,油价飙升削弱了商业模式。

斯坦福大学的Drew Endy认为,使用合成生物学来承担汽油的情况从未堆积过。

“为什么要将整个平台存放在大批量,低价格,低利润的产品上? 这令人费解,不是战略性的,“他说。

今天的synbio公司正在寻找更多利基和昂贵的产品,例如在酵母细胞中制造的强效止痛药和癌症药物 - 或具有新特性的织物,尽管有些只是达到了示范阶段。

总部位于加利福尼亚的Bolt Threads公司最近推出了由酵母衍生的蜘蛛丝制成的限量版314美元领带,日本竞争对手Spiber制作了一款概念片蜘蛛丝皮大衣外套。

与此同时,总部位于波士顿的Gingko Bioworks正在为法国香水公司Robertet( )开发玫瑰精油,瑞士的Evolva( )开发了一种香草醛或香草精,与大多数香草调味品不同,它不是来自石化。

在某些领域 - 尤其是与食物或环境有关的任何领域 - 合成生物学已经受到批评。 地球之友迅速将新酵母衍生的香草醛谴责为“极端”基因工程。

幻灯片(2图片)

其他争议似乎是不可避免的,因为合成生物学家推动了更为极端的项目,例如哈佛团队的“侏罗纪公园”式提议,通过调整亚洲象基因组来复活猛犸象。

Intrexon公司的Bostick公司正在巴西释放数百万种基因操纵的蚊子,旨在削减携带Zika的昆虫种群,他们认为每种合成生物学计划必须证明其益处大于风险。

“总有利有弊,我们欠人们公平和平衡的评估。”

Ben Hirschler的报道; 由Giles Elgood编辑

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